Los libros electrónicos se transfieren generalmente de Internet a una computadora, mediante los servicios ofrecidos por las librerías y las editoriales virtuales. Para leer estos textos en un dispositivo portátil, éstos se descargan de Internet a una computadora y desde ella al aparato. También se puede acceder a un libro electrónico a través de un disquete o de un CD ROM, que pueden conseguirse a través de encargos a librerías y editoriales online o en negocios de libros convencionales.

Los libros digitales se pueden leer a través de diferentes medios, ya sea computadora o dispositivos portátiles, pero en todos los casos se necesita un programa lector (o “reader”). Existen dos programas para la lectura de libros digitales, el Microsoft Reader y el Adobe Acrobat Reader. En líneas generales, ambos permiten mejorar la definición de la tipografía, resaltar partes del texto, incluir comentarios, dar vuelta las páginas, etc.

Los libros electrónicos vienen en diferentes formatos: PDF, .LIT, HTML son los más frecuentes. El Adobe Acrobat lee archivos de formato PDF, mientras que el Microsoft lee archivos de formato .LIT (que sigue la norma Open eBook). Por otra parte, se distribuyen gratuitamente conversores para transformar archivos de Word y de HTML a Reader, dado que hasta el momento muchos libros electrónicos se han realizado con Word y HTML.


Adobe Acrobat Reader

El programa Adobe Reader 6.0 es la última versión lanzada por Adobe para leer libros electrónicos. En él se unifican los anteriores Acrobat Reader y Acrobat eBook Reader. Se puede descargar de forma gratuita. Este programa, como ya se ha dicho, permite leer archivos en PDF, uno de los formatos más populares para libros digitales. Esto se debe a que, en general, las computadoras tienen ya preinstaladas alguna versión de Adobe Reader. Un libro electrónico en PDF es un archivo en este formato al cual se le aplica un sistema de control de la difusión y del acceso (Digital Rights Management).

Este programa puede utilizarse en computadoras Windows, Macintosh, Pocket PC y PDAs. El formato PDF permite una lectura de gran calidad. Además de mejorar significativamente la visualización de la tipografía, ofrecer funciones de subrayado y búsqueda de palabras, entre otros, Adobe permite encontrar las definiciones de palabras a través de un clic con el botón derecho del ratón. También se pueden escuchar las palabras haciendo doble clic en ellas.


Microsoft Reader

Este programa también puede descargarse gratuitamente. Funciona en sistemas Windows y Pocket PC, pero no en PDAs ni en Macintosh o Linux. Tiene dispositivos de lectura que dan a los textos una óptima legibilidad, gracias a la renderización de los píxeles. MS Reader permite subrayar, escribir comentarios, dibujar, cambiar el tamaño de fuente y también escuchar los textos.

Computadora

Para leer libros electrónicos mediante una computadora (de escritorio, laptop o de mano) se necesita un programa de lectura (Microsoft o Acrobat Reader) y conexión a Internet (excepto que se utilice disquete o CD ROM).

Dispositivos portátiles de libros electrónicos

Existen diferentes tipos de dispositivos móviles diseñados para leer libros electrónicos. Tienen el tamaño aproximado de un libro impreso. Permiten tomar notas, resaltar partes y realizar otras funciones. La calidad visual es buena, aunque todavía es inferior a la del papel impreso. Algunos de estos dispositivos son:

Rocket eBook:

Este dispositivo tiene el tamaño de un libro de bolsillo. Su pantalla es monocroma y táctil, y su peso es de aproximadamente 600 g. Dispone de una capacidad de memoria que oscila entre los 4Mb (diez libros) y los 16 Mb (cuarenta libros). Se mantiene con autonomía durante varias horas, ya sea con luz autogenerada o con la luz del ambiente.

SoftBook:

Este dispositivo portátil es más pesado que el anterior, también es más caro y el catálogo de obras que puede leerse en él es menor. Pero a diferencia del Rocket eBook este aparato tiene un módem que permite cargar los libros electrónicos mediante línea telefónica (no se necesita una computadora). Además, tiene una capacidad de memoria mucho mayor. Al igual que el dispositivo anterior, tiene pantalla monocroma y autonomía por varias horas.

PDA (Asistente Digital Personal o dispositivo Palm):

En este caso se trata de una computadora de mano que se puede utilizar para crear documentos, mirar películas, escuchar música, navegar en Internet y también leer libros electrónicos. Para la lectura se requiere un programa lector y conexión a Internet o bien conexión a una computadora de escritorio.


Formatos de archivo

Los formatos más utilizados para los libros electrónicos son HTML y PDF. Sin embargo, Microsoft y un conjunto de empresas desarrollaron un estándar de libros digitales llamado Open eBook Publication Structure (Estructura para Publicación de Libros Digitales Abierta). Esta norma intenta establecer una estructura común para todos los libros electrónicos, más allá de la computadora o del programa de lectura utilizados.

Este estándar está basado en los lenguajes web HTML y XML con el fin de facilitar la descarga de documentos. Muchos libros electrónicos se han transferido ya a este estándar. Día a día se desarrollan programas de protección y de transmisión de las obras, para que los libros electrónicos puedan ser aprovechados con todas sus ventajas. Actualmente diferentes empresas están trabajando en un estándar especialmente diseñado para la protección y la difusión de textos por Internet, llamado Electronic Book Exchange (EBX).


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