El libro electrónico tuvo su origen en 1971. Fue inventado por Michael Hart, fundador del Proyecto Gutenberg de la Universidad de Illinois, una biblioteca gratuita de libros digitales con una colección de más de dos mil ejemplares entre los que se encuentra un gran número de obras clásicas.

En 1981 se publicó en el mercado el primer libro electrónico con objetivos comerciales, un diccionario editado por Random House. Sin embargo, el desarrollo sorprendente de los libros digitales se produciría recién veinte años después.

En 1998 se llevó a cabo la primera Feria del libro electrónico, en Gaithersburg, Maryland, Estados Unidos. Allí se presentó la Normativa “Libro electrónico abierto”, una serie de regulaciones para homogeneizar el formato de las publicaciones electrónicas. Un año después se estableció la especificación llamada “Estructura de publicación del libro electrónico abierta”, en la que se estableció como estándar de estos libros la plataforma HTML y XML.

El boom de los libros electrónicos se inició con la publicación exclusiva en Internet de Riding the Bullet, una novela de Stephen King en el 2001. Esta obra digital fue un verdadero éxito comercial, ya que en sólo dos días se vendió una gran cantidad de copias, a un precio sumamente accesible, $2.50. Poco tiempo después, el presidente de Rusia, Vladimir Putin, publicó sus memorias con este mismo formato.

Desde entonces han surgido muchas editoriales electrónicas y librerías virtuales con catálogos de textos digitales. Actualmente en Internet no sólo se encuentran libros a la venta, sino también muchos ejemplares gratuitos, lo cual supone un importante avance en la difusión cultural. Todo indica que en el futuro continuará de modo creciente la publicación de libros electrónicos debido a todas las ventajas que presentan.


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